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Wardell Quezergue, el Beethoven criollo

El genio en 2017. Foto: Chris Granger, AP Photo/The Times-Picayune

Los medios de comunicación en España apestan. Todos. No se salva ni uno. Ya me imagino a la gente preguntándose: “¿Qué le pasa a este?”. Muy sencillo: ya estoy harto de ver cómo la muerte de personajes que realmente son importantes pasa desapercibida. En cambio, se ensalza a tipejos con poco o nulo valor artístico y se escriben elegías como si hubieran inventado el rock’n’roll.

Todo esto viene por el fallecimiento de Wardell Quezergue en 2011, del que hoy se cumplen nueve años: ¿qué pasa, tal vez tenía un nombre demasiado difícil de escribir y/o pronunciar? Pues resulta que era una leyenda en la escena de Nueva Orleans, esa ciudad demasiado castigada ya como para perder a otro de sus grandes.

Productor, compositor, arreglista y profesor, contribuyó con su talento a varios clásicos del rhythm’n’blues orleano y se ganó el sobrenombre de “el Beethoven criollo”. Ahí es nada. Como arreglista y productor, le gustaba vestir sus grabaciones con metales y otros adornos.

Sus créditos incluyen temazos tan indiscutibles como Chapel Of Love (1964) e Iko Iko (1965) de The Dixie Cups, Big Chief (1964) de Professor Longhair, Barefootin’ (1966) de Robert Parker, Groove Me (1970) de King Floyd, Mr. Big Stuff (1971) de Jean Knight, Misty Blue (1976) de Dorothy Moore y el álbum Goin’ Back To New Orleans (1992) de Dr. John. Palabras mayores.

Wardell también trabajó con B.B. King (Deuces Wild, 1997), The Meters (Fire On The Bayou, 1975), Robbie Robertson (Storyville, 1991), The Neville Brothers (Fiyo On The Bayou, 1981), Aaron Neville (Orchid In The Storm, 1986), Albert King (New Orleans Heat, 1978), Johnny Adams (After All The Good Is Gone, 1978), Ruth Brown (R+B=Ruth Brown, 1997) y Charles Brown (Just A Lucky So And So, 1994), entre otros.

Como compositor, en 1964 coescribió con el batería Smokey Johnson It Ain’t My Fault, un estándar funk del repertorio de las brass bands de Nueva Orleans que ha sido sampleado por varios raperos e incluso por Mariah Carey –en la canción Did I Do That? de su disco Rainbow (1999)–. En 2010 apareció una nueva versión a beneficio del desastre del vertido de petróleo en el golfo de México, con la participación de Lenny Kravitz, Mos Def, Troy Trombone Shorty Andrews, el actor Tim Robbins y The Preservation Hall Jazz Band.

Nacido en 1930, Quezergue creció en el distrito séptimo de Nueva Orleans rodeado de música: su padre tocaba la guitarra, su madre el clarinete y su hermano mayor era trompetista. Él también aprendió a tocar la trompeta y a los 12 años dio su primer concierto profesional. Pero su aspiración iba más allá de la simple interpretación: escribió su primera composición, Harry Jones’ Back Beat Boogie, cuando estaba en el instituto; después se enroló en el ejército y tocó y dirigió varias bandas militares en Tokio durante la guerra de Corea.

A mediados de los cincuenta volvió a Nueva Orleans y formó el grupo Royal Dukes Of Rhythm. En un estudio de grabación, descubrió que también tenía talento para producir la música de otros, y se especializó en los arreglos de metales.

A principios de los sesenta, con su banda Wardell & The Sultans grabó para Imperial Records con el productor Dave Bartholomew. En 1964, fue el cofundador de Nola Records, un sello que editó hits de Junior Parker, Eddie Bo y Wilson Willie Tee Turbinton.

Su mayor éxito como arreglista y productor fue al servicio del sello Malaco Records. En un mismo día, supervisó las sesiones para Groove Me, número 1 en las listas de rhythm’n’blues nacionales, y Mr. Big Stuff. Siguió produciendo para varios sellos y liderando sus propias bandas. Se encargó de los metales del aclamado álbum de Clarence Gatemouth Brown American Music, Texas Style (1999).

En 2000, editó el álbum A Creole Mass, basado en sus experiencias durante la guerra de Corea, y en 2005 participó en el álbum colectivo Our New Orleans. A Benefit Album For The Gulf Coast. En 2006 apareció la antología Strung Out, recogiendo sus producciones para Malaco. En los últimos años perdió la vista a consecuencia de la diabetes y el Katrina destruyó su hogar. A pesar de todo, siguió activo y trabajó hasta que su salud se lo permitió.

En 2008, hizo los arreglos y dirigió la orquesta para el disco The Bobby Bland Songbook de Luther Kent y en 2009 arregló los metales para Here Come The Saints, una colaboración con Big Chief Howard Miller. Ese mismo año, fue objeto de un homenaje con un concierto en el Lincoln Center de Nueva York, en el que Dr. John, The Dixie Cups, Jean Knight y otros interpretaron sus arreglos. Y, como era de esperar, en 2010 participó en la banda sonora de la serie Treme.

En 2011 acabó lo que él llamaba sus “dos trabajos más importantes”: su composición clásica religiosa The Passion y el álbum Tick Tock Tick (publicado en 2015) con el cantautor Will Porter, con colaboradores como Dr. John, Bettye Lavette, Leo Nocentelli y otros. En cartera estaba un CD de dúos entre Will Porter y Dr. John.

Quezergue murió el 6 de septiembre de 2011 a consecuencia de un fallo cardíaco a los 81 años en Metairie, Lousiana. Fue enterrado el 12 de septiembre en la iglesia católica de Corpus Christi de Nueva Orleans con todos los honores que se merecía, acompañado de sus amigos músicos.

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