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Steve Earle: las canciones del hijo

Steve Earle & The Dukes: de homenaje. Foto: Tom Bejgrowicz

Justin Townes Earle hubiera celebrado hoy su cumpleaños. Por eso este día ha sido la fecha escogida por su padre para publicar –de momento solo en formato digital– el álbum J.T., en el que, junto con su grupo The Dukes, interpreta diez canciones de su vástago, fallecido el año pasado.

Cada uno reacciona a la muerte de un hijo de forma distinta, y si hablamos de músicos encontramos diferentes comportamientos que se vehiculan a través de su trabajo. Mientras unos escriben cancioncillas lacrimógenas (Eric Clapton y Tears In Heaven de 1992), otros graban álbumes plúmbeos (Nick Cave y el Skeleton Tree de 2016).

Cuando el pasado 20 de agosto fallecía en Nashville Justin Townes Earle (1982-2020), uno de los cantautores más prometedores de la americana, capaz de mezclar country, folk, blues, rock’n’roll y ritmos de Nueva Orleans, y su padre Steve Earle anunció que grabaría una colección de canciones del malogrado artista como tributo, respiramos tranquilos.

El álbum se titula simplemente J.T. “porque Justin nunca fue llamado de otra manera hasta que fue casi adulto. Bueno, cuando era pequeño, lo llamaba Cowboy”, explica Steve. “Para bien o para mal, tuviera razón o estuviera equivocado, lo amaba más que a cualquier otra cosa en esta Tierra. Dicho esto, hice este disco como cualquier otro que haya hecho… para mí. Era la única forma de despedirme que sabía”.

Aunque Justin Townes grabó un total de ocho álbumes y un EP, la selección de canciones que ha hecho su padre no abarca toda su obra. Así, incluye un tema de su debut, el EP Yuma (2007) –I Don’t Care–; cuatro de su primer largo, The Good Life (2008) –Lone Pine Hill, Turn Out My Lights, Ain’t Glad I’m Leaving y Far Away In Another Town–; uno de Midnight At The Movies (2009) –They Killed John Henry–; uno de Harlem River Blues (2010) –el titular–; uno de Nothing’s Gonna Change The Way You Feel About Me Now (2012) –Maria–; uno de Kids In The Street (2017) –Champagne Corolla–, y uno de su último álbum, The Saint Of Lost Causes (2019) –el titular–.

En J.T. Steve está acompañado de sus fieles The DukesChris Masterson (guitarra), Eleanor Whitmore (violín y voces), Ricky Ray Jackson (pedal steel, guitarra y dobro), Brad Pemberton (batería y percusión) y Jeff Hill (contrabajo y bajo eléctrico)–, y lo que podría haber sido un álbum lacrimógeno se convierte en una exaltación jovial de una vida apasionada.

El arte no es una competición, pero para analizar el disco he comparado las canciones de Justin Townes con las versiones que ha hecho su padre. Empezaremos con las que son mejores en la adaptación de Steve: I Don’t Care, ligeramente más acelerada, se enriquece con su sonido bluegrass con violín, dobro y coros, frente a la austeridad de solo voz y guitarra acústica de la original; el dramatismo de la balada Far Away In Another Town se intensifica con un mejor respaldo instrumental; They Killed John Henry se aleja del country-blues con sabor a tema tradicional para arrimarse de nuevo al bluegrass, y los ecos de wéstern épico pero intimista de Lone Pine Hill quedan mejor representados con la voz trabajada –por la edad y por los excesos– de Steve.

En cambio, son varias las canciones en las que Earle no consigue igualar a su hijo: la interpretación de Justin Townes es más vital en el country-blues retro Ain’t Glad I’m Leaving, con una gran pedal steel, sonido a lo Wayne Hancock y coros respondiendo; más eléctrica en el medio tiempo Maria, con sutiles metales y órgano, digna de un Elvis Costello; más íntima y sensible en la preciosa balada folk Turn Out My Lights, y más atmosférica en The Saint Of Lost Causes, con sus guitarras fantasmales. Las versiones de Steve de estos temas están bien, pero poco más, aunque demuestran la exquisitez de las composiciones.

Justin Townes Earle: el legado de unas grandes canciones. Foto: Joshua Black Wilkins

Y como los dos Earle son magníficos artistas, cada uno a su manera, hay un empate en un par de canciones, de forma que sería incapaz de escoger una u otra. El rock’n’roll Champagne Corolla luce magnífico en la voz de J.T., a la manera de un clásico de Dave Alvin, mientras que Steve la reinterpreta a lo Ry Cooder, y el Harlem River Blues es un jovial cajun-góspel con coros en el caso del hijo, mientras que el padre potencia el sonido country con pedal steel y violín y reserva el coro a capela para el final.

El álbum se cierra con Last Words, una balada acústica construida sobre voz y guitarra, escrita por Steve, que, lejos de ser una canción llorona, es una confesión de sus sentimientos ambiguos hacia su fallecido vástago –“you make me laugh / you make me cry / showed me truth / told me lies”–, para concluir con un emotivo “last thing I said / was ‘I love you’ / Your last words to me / were ‘I love you, too’ / I love you, too”.

J.T. no es una sorpresa en la carrera de Steve Earle –ha grabado apetecibles álbumes de versiones de sus héroes Townes Van Zandt y Guy Clark como Townes (2009) y Guy (2019), respectivamente– y, en este caso, dignifica el legado de su propio hijo, un artista que murió demasiado joven. Pero, sin duda, ya se postula como uno de los mejores discos de americana de este 2021 recién estrenado… que para variar será ignorado.

Una última consideración: a nivel personal, prefiero la voz de Steve, más curtida y vivida, aunque quizá no tan versátil como la de J.T. Por eso, aunque la selección de canciones incluidas en este álbum es impecable, me hubiera gustado oírlo abordando el rockabilly Move Over Mama, el hillbilly-swing Pacific Northwestern Blues o la rumba de Nueva Orleans 15-25.

J.T. se ha publicado hoy en formato digital a través de New West Records. La edición física en vinilo y CD no aparecerá hasta el 19 de marzo. Por cierto, hay que destacar que el 100% de los royalties del disco será donado a un fideicomiso para Etta St. James Earle, la hija de 3 años de Justin Townes y Jenn Earle.

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