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Ray Campi, salto al contrabajo

Dio a conocer el rockabilly a sucesivas generaciones de fans, a través de sus discos y de sus giras frecuentes por Estados Unidos, Europa y Japón, y no dejaba indiferente con su espectacular forma de tocar el contrabajo saltando por encima. Lo recordamos con motivo de su muerte, acaecida ayer mientras dormía.

El veterano contrabajista y cantante Ray Campi –nacido el 20 de abril de 1934 en Nueva York, aunque su familia se trasladó pronto a Austin (Texas)– apareció en incontables grabaciones, desde sus primeros singles en los años cincuenta –como Catapillar y Ballad Of Donna And Peggy Sue–. A partir de los setenta, y al igual que otras figuras como Ronnie Dawson, Sleepy LaBeef y Charlie Feathers, divulgó el rockabilly por todo el mundo.

En 1990 la texana Rosie Flores, una de las figuras claves del neocountry, se reunió con Campi para grabar A Little Bit Of Heartache, un disco que pretendía “buscar el sonido del honky tonk de los años cincuenta”. Registrado en la tradición del Nashville clásico –con buenas melodías respaldadas por grandes instrumentistas–, el álbum quedó aparcado en el almacén, hasta que salió a la luz en 1997.

Aunque había un cierto contraste entre la dulzura de Rosie y la voz algo engolada y anticuada de Campi, quien, hay que reconocerlo, también revestía de ironía su interpretación cuando el momento lo requería, el resultado fue óptimo, y abundaba el honky tonk trotón, jovial pero algo retro. Dos generaciones distintas, dos estilos diferentes, pero un solo fruto: calidad al estilo del Nashville de antaño.

La inusual pareja retozaba, musicalmente hablando, en clásicos como el This Song Is Just For You de Jimmy Heap & Perk Williams, el I’m Gonna Wear The Pants de Joe Maphis & Rose Lee, el Let’s Say Goodbye Like We Said Hello de Ernest Tubb, el rock’n’roll The Train Kept-A-Rollin’ de Tiny Bradshaw, la balada de Bobbie Gentry & Glen Campbell All I Have To Do Is Dream y los originales del contrabajista Separate Ways y A Little Bit Of Heartache.

Por separado, Campi abordaba la socarrona There Ain’t A Cow In Texas de Merle Travis y las trotonas Eighteen Wheels y Joe And Ole Merle de Joe Maphis. Rosie, por su parte, vestía sus mejores galas de gran dama del country en Where Honky Tonk Angels Spread Their Wings, If Teardrops Were Pennies (popularizada por Porter Wagoner & Dolly Parton ) y, especialmente, en el Crazy de Willie Nelson (aunque la versión más recordada es la de Patsy Cline), y aportaba un punto de vista contemporáneo con su composición Bandera Highway.

Establecido en Los Ángeles en 1998, Campi congregó a algunos de sus admiradores más jóvenes para grabar un nuevo disco a nombre de The Ray Campi Quartet: entre ellos, DJ Bonebrake y Tony Gilkyson del grupo X, Dave Alvin (The Blasters), Stan Ridgway (ex Wall Of Voodoo) y Greg Leisz (colaborador habitual de Dwight Yoakam).

No era la primera vez que se reunía con un grupo de amigos: ya lo hizo en 1988 en With Friends In Texas, junto con figuras como Merle Travis, Bonnie Raitt, Joe Ely y Lou Ann Barton, entre otros.

A pesar de esa portada lounge, con su diseño años cincuenta y la leyenda
“supro chia-phonic stereo”, Train Rhythm Blue no podía considerarse un disco de sonido cien por cien retro. Eso sí, Campi estaba en plena forma, tanto como cantante como contrabajista.

En el álbum estaban todos los estilos que frecuentó a lo largo de su extensa carrera: rockabilly (Hot Water y ese Tear It Down que hubiera mejorado sensiblemente con un acordeón tex-mex), honky tonk ortodoxo (el edulcorado Little Love Lies y el naíf Here Comes That Heartache) y rock’n’roll (Burning In Water, Drowning In Flame, compuesto por Alvin, con un piano boogie).

También encontrábamos country de tonos idílicos (la balada de cowboys Lorena y la exótica The One Who Got Away, dedicada a Hank Snow) o épicos (la crepuscular Luther Played Guitar, compuesta por Ridgway y dedicada a Johnny Cash), y hasta plácidas viñetas –Don’t Forget The Train y el melódico instrumental (Brown Eyes And) Train Rhythm Blue–.

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