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Ernie Vincent, el Dap King original

Un tesoro oculto de Nueva Orleans

El cantante y guitarrista ha sido una figura en los círculos del blues y el funk de Nueva Orleans durante más de cinco décadas. Eso sí, ha permanecido casi en el anonimato, siempre al servicio de otros artistas de más renombre. Ahora le ha llegado la hora de ser reivindicado con un nuevo álbum.

Empezamos con las discordancias biográficas, habituales en el mundo del blues: no hay unanimidad acerca del lugar y el año de nacimiento de Ernie Vincent. ¿Thibodeaux o Nueva Orleans? ¿1940, 1943 o 1945? Da igual; si hay algo cierto es que ha desarrollado su carrera en el área de Luisiana.

Aunque se refiere a sí mismo como un “intérprete de blues básico”, su conocimiento de la guitarra y de sus límites lo distingue. Aprendió con las canciones de Jimmy Reed y, mientras vivía en Meridian (Misisipi), recibió lecciones de Po’ Will, un bluesman local, quien le enseñó el sonido de John Lee Hooker, Lightnin’ Hopkins y Muddy Waters.

Tras ese aprendizaje formó su primer grupo, The Alpines. De regreso a Nueva Orleans, se apuntó a la Houston’s School of Music –centro por el que pasaron Roger Lewis (saxo de la banda de Fats Domino y de la Dirty Dozen), el guitarrista Rockie Charles y el cantante de soul Wallace Johnson–, donde aprendió a componer.

Desde mediados de los sesenta colaboró con Ernie K-Doe, King Floyd, Tommy Ridgley, Eddie Bo y Jessie Hill como compositor y arreglista, y con su banda acompañó a Joe Tex, Solomon Burke, Rufus Thomas, Z.Z. Hill, The Wild Magnolias y los Golden Eagles de Big Chief Monk Boudreaux, entre otros.

El joven Ernie

A principios de los setenta, The Alpines se transformaron en Ernie And The Top Notes, Inc., un punto de inflexión en su carrera: tras sus inicios en el blues de Chicago, empezó a distanciarse del género, influido por Sly & The Family Stone, e incluyó metales y voces femeninas para conseguir un sonido más bailable.

En 1972 tuvo un hit con The Top Notes con el single Dap Walk / Things Are Better. Dap Walk se convirtió en un clásico de culto del deep funk –con su guitarra wah wah, los múltiples cambios de ritmo y las proclamas a lo James Brown–, que aparece en multitud de recopilatorios, como el seminal New Orleans Funk (2000) de Soul Jazz Records.

Dap Walk es una de las canciones más sampleadas por artistas de todo tipo –Cut Chemist, Roni Size, Plug e incluso Los Fabulosos Cadillacs, entre otros, la han utilizado en alguno de sus temas– y, de hecho, de ella sacaron su nombre The Dap-Kings, la banda que acompañaba a Sharon Jones.

Calificado como uno de los tipos más funkies de Nueva Orleans, Vincent es considerado una especie de musicólogo que valora el papel decisivo de esa ciudad en particular y del estado de Luisiana en general no solo en el blues y en el jazz, sino en otros estilos.

Con todo –y, a pesar de merecidos reconocimientos, como ser incluido en el Louisiana Music Hall of Fame–, ha permanecido bajo el radar, tal vez de forma consciente: “Siempre he sido el tipo de tío al que le gusta trabajar en segundo plano apoyando a los demás en lugar de llamar la atención sobre mí”, ha declarado.

El álbum de retorno

Ahora esta situación puede cambiar con la reciente publicación de Original Dap King, un título que huele a reivindicación de su figura. Grabado en 2021, aunque ha tardado dos años en salir, es su primer álbum como solista desde Louisiana Magic (2012).

El disco está producido y mezclado por Bronson Tew y Matt Patton (Drive-By Truckers) –batería y bajo, respectivamente, además de repartirse la composición–, y cuenta con Jimbo Mathus (Squirrel Nut Zippers) a los teclados y band leader, Taylor Hollingsworth (Conor Oberst And The Mystic Valley Band) a la guitarra, AJ Haynes (cantante de los Seratones) y Schaefer Llana a los coros, y las cuerdas y metales de los Squirrel.

En Original Dap King se dan cita el blues, el funk y el soul –lo que le permite a Vincent exhibir su dúctil forma de tocar la guitarra, entre rítmica y solista–, y alguna que otra sorprendente versión.

Es en el negociado del blues donde nuestro “Dap King original” se luce más con su instrumento por encima de su faceta como vocalista. Es el caso de Jealousy (compuesto por Mathus), del cover del slow Seven Sisters (del bluesman rural Boogie Bill Webb) y del más psicodélico Blues Filler.

El funk aparece ya en el primer corte, Body Shop, otro tema de Mathus, con coros femeninos y bajo carnoso al estilo de Bootsy Collins; prosigue en el hipnótico Possession, y culmina en el brioso instrumental a lo Johnny Guitar Watson Guilty As Funk, con metales desbocados (¡ese saxo de Hank West!) y voces que repiten el título.

Ernie en directo, con su faceta más blues interpretando “King Bee” en formato acústico

Y el soul está presente en el enérgico Midnight Rendezvous, con reminiscencias del sello Stax, efectivos metales y coros, y en el majestuoso –con toda la formación al completo, incluidas cuerdas y metales– Mr. Good Daddy, deudor de la épica de Isaac Hayes.

Las sorpresas llegan por partida doble. La primera, con un insólito cover de Black, un tema de la banda de doom metal Neurosis perteneciente a su debut, Pain Of Mind (1987): empieza con un riff soul para transformarse en un pantanoso tema digno del Dr. John más colgado, con cuerdas fantasmales, metales vacilones y coros encantados.

La segunda sorpresa nos la trae Early Times, un rock’n’roll old school, grabado originalmente en 1954 por Dennis Binder And His Orchestra, y más tarde adaptado por Barrence Whitfield. Para mi gusto, le falta un poco más de fuerza en el saxo y el piano, pero, aun así, resulta remarcable.

¿Servirá Original Dap King para sacar a Ernie Vincent del anonimato? A ver, tampoco nos engañemos: el blues –y el soul y el funk, si me apuras– tiene un público limitado. Pero, al menos, tal vez lo descubrirá a los seguidores de estos estilos alejados del mainstream.

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