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June Carter Cash, la princesa apalache

Compositora, cantante, actriz y componente del grupo The Carter Family, fue la compañera eterna del Hombre de Negro durante más de treinta y cinco años y sacrificó su carrera para apoyar a su marido en los momentos más duros y para ayudarlo a superar sus adicciones. La recordamos en el aniversario de su desaparición.

Nacida el 23 de junio de 1929 en Maces Springs (Virginia) como Valerie June Carter en el seno de un clan conocido como “la primera familia del country”, June Carter Cash vivió una niñez “poco femenina”, según sus propias palabras: ordeñaba vacas, recogía leña y montaba en moto con su padre, Ezra Carter.

Aunque las ganancias de su madre Maybelle con The Carter Family –un grupo pionero del country, el folk y el bluegrass que incluía a la prima de Maybelle, Sara, y al marido de esta, A.P., hermano de Ezra– no eran inmensas, June y sus dos hermanas, Helen y Anita, vivían bastante bien.

Las pequeñas Carter pronto empezaron a cantar, pero June tuvo algunos problemas de afinación. Cuando la Carter Family se trasladó a San Antonio (Texas) para actuar en emisoras de radio fronterizas, no escondió sus raíces rurales, exageró su acento y se dedicó a recitar anuncios de tónicos capilares y otros productos y a interpretar papeles cómicos.

Maybelle y sus hijas en 1965. Foto: Don Hunstein

Tras la marcha de Sara en 1943, Maybelle siguió adelante junto con sus hijas adolescentes y la banda pasó a llamarse Mother Maybelle & The Carter Sisters. June, la más divertida de las hermanas, tocaba el autoharp, vestía ropas cómicas y hacía bromas, y sus actuaciones rozaban el absurdo y la autoparodia.

Al cantar en emisoras de Richmond, Knoxville y Springfield, el grupo coincidió con un joven guitarrista llamado Chet Atkins. Homer And Jethro, colegas de este, se unieron a June en 1949 para grabar una versión country de Baby It’s Cold Outside que llegó al Top 10.

En 1950, las Carter se incorporaron al elenco del Grand Ole Opry, donde June se hizo popular por lo que su biógrafo llamaba “su humor a lo Huckleberry y su saludable sex appeal”. En Nashville, se hicieron amigas de muchos artistas famosos, entre ellos Elvis Presley y Hank Williams. June era amiga íntima de la esposa de Williams, Audrey.

En julio de 1952 se casó con el vocalista de country Carl Smith y se divorciaron en 1956: de ese matrimonio nacería la cantante Carlene Carter. En esa época, empezó a alternar su tiempo entre Nashville y Nueva York, donde estudió interpretación con el director Elia Kazan. Allí conoció a Robert Duvall y James Dean. Años después participaría en varias películas, entre ellas The Apostle (1998).

June y Johnny en su primer encuentro en el Opry en 1956. Foto: Don Hunstein

Antes de conocer a Johnny Cash, June se volvió a casar con un hombre llamado Rip Nix, y de esa unión nacería otra hija, Rosie. A finales de los cincuenta, cuando era corista de Presley, conoció al Hombre de Negro en el backstage del Opry, y, según la leyenda, este la saludó diciendo: “Hola, soy Johnny Cash y me casaré contigo algún día”.

Ella respondió: “Bueno, debería saber quién eres. Elvis no puede afinar su guitarra si no canta ‘Everybody knows where you go when the sun goes down'”. Era una frase de uno de los primeros hits de Cash, Cry, Cry, Cry.

Sus respectivos matrimonios se derrumbaron a causa de un intenso programa de giras (además de las drogas en el caso de Cash, cuyo divorcio se produjo en 1966). June temía ese estilo de vida, y había visto de primera mano como ese ritmo frenético mató al legendario Hank Williams.

Pensaba: “No puedo enamorarme de este hombre, pero es como un anillo de fuego”. De allí surgiría la famosa Ring Of Fire, compuesta por June y Merle Kilgore en 1963, y que resume muy bien la relación de la pareja: “Love is a burning thing / And it makes a fiery ring / Bound by wild desire / I fell into a ring of fire”.

June y Johhny en 1967. Foto: Bob Cato

Finalmente, el 1 de marzo de 1968, pocos meses después de la edición del álbum de dúos Carryin’ On With Johnny Cash & June Carter (1967), contrajeron matrimonio y se instalaron a orillas del lago Hickory en Hendersonville. Dos años después, el 3 de marzo de 1970, nacería su hijo, John Carter Cash.

En 1975 June grabó su primer disco en solitario, Appalachian Pride, pero a lo largo de su carrera se centró más en su papel de soporte a su marido y junto con otros miembros del clan Carter lo acompañaron en conciertos.

En 1999, y con la insistencia de su marido y la producción de su hijo John Carter Cash, publicó su segundo álbum, el acústico Press On. Incluía estándares de la Carter Family, un par de versiones bien escogidas y algún tema original que capturaba el sentido del humor único de June.

Así, por ejemplo, frente a una austera recreación de su Ring Of Fire, era capaz de confesar en otra canción, Tiffany Anastasia Lowe, que “Quentin Tarantino hace las películas más extrañas que nunca he visto”.

Press On obtuvo un Grammy al mejor álbum de folk tradicional. Durante su carrera, June cantó con su esposo temas como Jackson e If I Were A Carpenter, ganadores del Grammy en 1968 y 1971 respectivamente, además del It Ain’t Me Babe de Bob Dylan en 1964 e If I Had A Hammer en 1972.

El estilo de armonías vocales de las Carter inspiró a grupos contemporáneos como Freakwater. “La gente menciona a Loretta Lynn y a Tammy Wynette como mujeres pioneras del country. Pero pocas veces citan a June, en cierta manera porque se casó con Johnny Cash”, afirmó Ed Benson, director ejecutivo de la Country Music Association. “Creo que deberían pensar en ella más a menudo cuando se refieren a las pioneras”.

June Carter Cash falleció el 15 de mayo de 2003 a los 73 años en un hospital de Nashville por complicaciones tras una operación cardiaca. Acababa de terminar un nuevo álbum, Wildwood Flower (2003). La última vez que el público vio su rostro fue en el vídeo de la canción Hurt, interpretada por su marido.

Cash, que había pasado varias semanas en un hospital tras una neumonía, llegó a la iglesia en silla de ruedas. Según Rosanne Cash, “mi padre ha perdido a su compañera más querida”. El Hombre de Negro quiso que la ceremonia fuera pública para que todos los amigos y admiradores de la pareja pudieran despedirse. Diversos cantantes interpretaron himnos góspel, como Larry Gatlin, Emmylou Harris, The Oak Ridge Boys y Sheryl Crow.

Entre los asistentes al sepelio se encontraban Hank Williams Jr., Tom Hall, Kris Kristofferson, Rodney Crowell, Marty Stuart, Connie Smith, Trisha Yearwood, Ricky Skaggs y Carlene Carter.

Cuatro meses después, el 12 de septiembre de 2003, Johnny Cash falleció. Así terminaba una de las historias de amor más auténticas e intensas del country.

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