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Gene Taylor: Blasters y boogie-woogie

Solo a un loco iluso como yo se le ocurriría dedicarle una playlist. La muerte del pianista y cantante norteamericano el pasado 20 de febrero nos pilló por sorpresa y, aunque algunos probablemente nunca habrán oído hablar de él, se merece ser recordado con todos los honores. Y eso, únicamente lo hacemos aquí.

Lista de canciones

The BlastersHollywood Bed
The BlastersBlue Shadows
The BlastersHelp You Dream
The Downchild Blues BandI’m Gonna Tell Your Mother
The Amos Garrett, Doug Sahm, Gene Taylor BandGene’s Boogie
The Fabulous ThunderbirdsTakin’ It To Easy
Gene TaylorLast Night Boogie
Gene TaylorPinetop’s Boogie Woogie
Gene Taylor Blues Band605 Boogie
Gene Taylor & Los Fabulosos BlueshakersLet Me Ride In Your Automobile
Gene Taylor Blues BandMardi Gras In New Orleans
Chris Ruest & Gene TaylorIt’s Too Late Now
Dwight YoakamRing Of Fire
James Harman BandSad To Be Alone
The Red DevilsShe’s Dangerous
Kim WilsonWhen The Light Goes Out
Sue FoleyPut Your Money Where Your Mouth Is
Teddy Morgan And The SevillesGoin’ Back Home
Teddy MorganJungle Swing
Kid Ramos Walk-Around Telephone Blues
Gary PrimichMy Next Door Neighbor
Junior WatsonHouse Party
Big Sandy And His Fly-Rite Boys(You Mean) Too Much To Me
Dave Alvin And Phil AlvinRattlesnakin’ Daddy
Dave AlvinPerdido Street Blues

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Podríamos simplificar y decir que Gene Taylor –nacido el 2 de julio de 1952 en Norwalk (California)– era un pianista de blues y boogie-woogie. Así lo confirman sus primeros pinitos a los 16 años tocando con leyendas como Big Joe Turner, T-Bone Walker, Lowell Fulson y Pee Wee Crayton.

Pero su paso por The Blasters, la mejor banda de rock’n’roll de la historia (Y ESTO NO ES DISCUTIBLE), precursora del concepto de americana, potenció su versatilidad y lo acercó a otros estilos como el rockabilly, el country, el ragtime, el rhythm’n’blues de Nueva Orleans y muchos más.

The Blasters originales: John Bazz, Gene, Phil Alvin, Bill Bateman y Dave Alvin

Los hermanos Phil Alvin (voz, guitarra y armónica) y Dave Alvin (guitarra solista) crearon The Blasters en 1979, con una formación integrada por Bill Bateman (batería), John Bazz (bajo), Lee Allen (saxo) y Gene Taylor (piano). Autodefinían su estilo como “american music”, una mezcla de rock’n’roll, blues, country, rockabilly, punk y rhythm’n’blues. La primera etapa, de 1979 a 1985, fue la mejor, hasta que en 1986 Dave se fue.

Para empezar, escuchamos el ritmo de Nueva Orleans en Hollywood Bed, de su segundo álbum, The Blasters (1981). Después, el rock’n’roll Blue Shadows, una canción compuesta para la banda sonora de la película de culto Calles de fuego (Walter Hill, 1984). El grupo aparecía actuando en el filme, en el local industrial donde se juntaba la banda de motoristas liderada por Willem Dafoe.

A principios del nuevo siglo, los Blasters volvieron a reunir a la formación original –excepto el fallecido Lee Allen (murió en 1994)– para varios conciertos y un disco grabado en directo en Los Ángeles en 2002, Trouble Bound (2002). A él pertenece Help You Dream, una canción incluida en el álbum Hard Line (1985).

En el período entre 1979 y 1993 Taylor vivió varios años en Canadá. Allí colaboró con The Downchild Blues Band, una banda canadiense creada en 1969 por el guitarrista y armonicista Donnie “Mr. Downchild” Walsh que sirvió de inspiración al actor Dan Aykroyd para crear los Blues Brothers.

El pianista participó en varios de sus álbumes, y en 2019 fue uno de los invitados en el concierto de 50º aniversario de la Downchild, que recogía el álbum 50th Anniversary. Live At The Toronto Jazz Festival (2020). Taylor intervino en I’m Gonna Tell Your Mother, un tema de Jimmy McCracklin.

Otro de los grupos de los que formó parte fue The Amos Garrett, Doug Sahm, Gene Taylor Band. Se reunieron por primera vez en The Return Of The Formerly Brothers (1987) y solo grabaron otro álbum más, Live In Japan (1991), registrado en Japón en 1990, con Garrett (guitarra y voz) y Sahm (guitarra y voz), además de Rocky Morales (saxo tenor y armónica), Jack Barber (bajo) y George Rains (batería). El instrumental Gene’s Boogie era un tema propio.

The Fabulous Thunderbirds: Kid Ramos, Jimi Bott, Gene, Kim Wilson y Ronnie James

Sin duda, Taylor fue afortunado al pertenecer a algunas de las bandas más carismáticas del blues y del rock’n’roll. Otra de ellas fue The Fabulous Thunderbirds, combo creado en Texas en 1974 por Kim Wilson (voz y armónica). Cuando llegó –estuvo entre 1993 y 2007– se encontró con una nueva formación con Wilson, Danny Kortchmar (guitarra), Kid Ramos (guitarra), David Grissom (guitarra), Fran Christina (batería) y Harvey Brooks (bajo).

Escuchamos Takin’ It To Easy, un tema del armonicista perteneciente a Roll Of The Dice (1995), el segundo álbum de los Thunderbirds sin Jimmie Vaughan (su guitarrista original). Por cierto, notaréis que el corte suena mal (con molestos “saltitos digitales”), pero, total, para los cuatro gatos que van a oír la playlist lo he dejado tal cual.

Al margen de su faceta como componente de varios grupos, Taylor también grabó varios álbumes como solista. El primero, Handmade (1986), del que escuchamos el instrumental Last Night Boogie, compuesto por él y por el batería Bill Bateman (su compañero de los Blasters).

En 2003 llegó su segundo disco, Gene Taylor, de nuevo con la colaboración de Bateman. A él pertenece Pinetop’s Boogie Woogie, un instrumental de Clarence Pinetop Smith.

Taylor también lideró su propia banda, la Gene Taylor Blues Band, integrada por Dave Alvin (guitarra), John Bazz (bajo) y Bateman otra vez. En 2008 publicó Live!!! 605 Boogie!!!, grabado en California en 2007, que se abría con el trepidante 605 Boogie.

Ese mismo año, 2007, se estableció en Bélgica. Era muy apreciado en Europa, España incluida, donde hizo giras con los madrileños Red House y los valencianos Los Fabulosos Blueshakers. Acompañado por estos últimos, escuchamos el slow blues Let Me Ride In Your Automobile, grabado en vivo.

Gene, con Los Fabulosos Blueshakers en España

Y seguimos en directo con otro concierto de la Gene Taylor Blues Band, registrado en el Slim’s de San Francisco en 2010. Aquí el pianista muestra su dominio de la rumba de Nueva Orleans en Mardi Gras In New Orleans, un clásico de Professor Longhair.

En los últimos años, y aunque seguía visitando Europa, Taylor volvió a Austin, donde actuaba en clubes locales como el Continental, junto con el guitarrista Chris Ruest. Con él grabó el disco It’s Too Late Now (2017). Escuchamos el tema titular.

Su versatilidad le permitió participar como invitado en álbumes de todo pelaje. Vamos a repasar algunos de sus featurings más destacados, y empezaremos por su colaboración en el debut del cantante neotradicionalista de country Dwight Yoakam, Guitars Cadillacs Etc. Etc. (1986), producido por Pete Anderson, con él mismo a la guitarra, J.D. Foster al bajo, Brantley Kearns al violín y Jeff Donavan a la batería. El pianista solo apareció en la versión del Ring Of Fire de Johnny Cash.

Uno de los artistas con el que colaboró en varios álbumes –lo conoció en los primeros años de su carrera– fue el cantante y armonicista James Harman. En Extra Napkins. Strictly The Blues… Vol. 1 (1988), junto con Hollywood Fats y Kid Ramos (guitarras) y Stephen Hodges (batería), participó en el slow To Be Alone, una versión de Sonny Boy Williamson.

En 1992, y de la mano de su colega Bill Bateman, fue invitado a tocar en King King, el debut de The Red Devils, producido por Rick Rubin y grabado en directo en Hollywood. La banda, liderada por Lester Butler (voz y armónica), contaba con David Lee Bartel (guitarra), Paul The Kid Size (guitarra), Johnny Ray Bartel (bajo) y Bateman (batería). Escuchamos She’s Dangerous, un tema de Willie Dixon.

De su paso por The Fabulous Thunderbirds le quedó su amistad con su líder, Kim Wilson, y colaboró en dos de sus álbumes. El primero fue Tigerman (1993), con Junior Watson (guitarra), Preston Hubbard (bajo), George Rains (batería) y Mark Kazanoff (saxo). El sensual When The Light Goes Out es una versión de Willie Dixon.

Taylor estuvo muy vinculado a la escena de blues de Austin, y eso se tradujo en sus aportaciones a varios artistas pertenecientes a ella. En 1993 apareció en Without A Warning, el segundo álbum de la cantante y guitarrista canadiense afincada en Austin Sue Foley. Escuchamos Put Your Money Where Your Mouth Is, donde también colabora la vocalista Angela Strehli.

Un año después, lo encontramos en Ridin’ In Style (1994), el debut del cantante y guitarrista Teddy Morgan con The SevillesEric Mathew (bajo) y Esten Cooke (batería)–. Además de en la rumba neorleana Goin’ Back Home, Taylor tocaba en cinco temas más.

Repitió con Morgan en Antone’s 20th Anniversary (1996), un doble en directo dedicado al aniversario del célebre club de Austin. Escuchamos el instrumental jazzístico Jungle Swing, con la colaboración de Rusty Zinn (guitarra). Taylor también tocaba en otro tema con Morgan y en un par con el pianista Pinetop Perkins. En el disco también estaban James Cotton, Sue Foley, Guy Forsyth, Buddy Guy, Lazy Lester, Dough Sahm y Kim Wilson, entre otros.

Taylor ya había coincidido con Kid Ramos en varias ocasiones, y en 1999 volvió a colaborar con él en el homónimo segundo álbum del guitarrista en canciones como Walk-Around Telephone Blues, compuesta por James Harman (voz y armónica), con Willie J. Campbell al bajo y Stephen Hodges a la batería. En el disco también participaban Kim Wilson, César Rosas, Janiva Magness y muchos más.

Otro cantante y armonicista que contó con los servicios de Taylor fue Gary Primich, en el álbum Dog House Music (2002), en temas como el My Next Door Neighbor de Jerry McCain, popularizado por Luther Guitar Junior Johnson.

La Gene Taylor Blues Band, con John Bazz, Dave Alvin y Bill Bateman

Ese mismo año, también lo encontramos en If I Had A Genie (2002), del cantante y guitarrista Junior Watson, por ejemplo, en la versión del House Party de Amos Milburn, aunque aparecía en casi todos los temas.

Como muestra de su versatilidad más allá del blues, a Taylor también lo escuchamos en el álbum It’s Time! (2003) de Big Sandy And His Fly-Rite Boys, el grupo de rock’n’roll liderado por Big Sandy (voz y guitarra acústica), con Bobby Trimble (batería), Jeff West (bajo), Ashley Kingman (guitarra) y Jimmy Roy (pedal steel guitar). Solo tocó en el country old style (You Mean) Too Much To Me.

Pero, sin duda, el pianista mantenía una relación especial con los hermanos Alvin desde sus primeros tiempos en The Blasters. Dave y Phil volvieron a reunirse en Common Ground. Play And Sing The Songs Of Big Bill Broonzy (2014), y Taylor participó en su siguiente entrega, Lost Time (2015) –un disco de versiones que pretendía ser un tributo a sus héroes, en especial Big Joe Turner– en un par de temas. Uno era el Rattlesnakin’ Daddy de Blind Boy Fuller, junto con Dave (voz, guitarra), Phil (armónica), Don Heffington (batería) y Bob Glaub (bajo).

Y cuando en 2020 Dave Alvin publicó From An Old Guitar. Rare And Unreleased Recordings, también aparecía en una de esas grabaciones inéditas, en concreto en Perdido Street Blues, un instrumental de los años veinte de los New Orleans Wanderers, con Alvin (guitarra National), Greg Leisz (lap steel), John Bazz (contrabajo) y Steve Mugalian (batería).

En fin, espero que esta playlist (pese a sus fallos) sirva de homenaje a Gene Taylor, uno de esos héroes de la música popular (llámalo rock’n’roll, blues, boogie-woogie o como quieras) demasiado a menudo olvidados. Murió el 20 de febrero en su hogar de Austin, al parecer a consecuencia del frío. La casa había estado sin calefacción durante cinco días como resultado de los cortes de energía relacionados con la tormenta de invierno que asoló el estado.

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