La leyenda del caballero sureño

Allen Toussaint, uno de los creadores del sonido de Nueva Orleans

Como compositor, productor, arreglista e intérprete, especialmente en los sesenta y setenta, Allen Toussaint contribuyó a moldear el sonido del rhythm’n’blues, el soul y el funk de Nueva Orleans. Después de recoger las impresiones de varios periodistas que lo conocieron, hoy evocamos su vida y su obra y hablamos de su nuevo disco y de un documental sobre su proceso creativo.

Considerado por muchos el decano de la escena neorleana, habiendo influido en las carreras de innumerables artistas, Toussaint es recordado por ser el autor de grandes canciones como Mother-In-Law, I Like It Like That, Fortune Teller, Working In The Coal Mine, Everything I Do Gonna Be Funky, Yes We Can y Southern Nights. Y, en su faceta de productor, estuvo tras éxitos como Right Place Wrong Time de Dr. John y Lady Marmalade de LaBelle. El mundo del hip hop no podía escapar a su talento, y sus canciones han sido sampleadas por Ol’ Dirty Bastard, Biz Markie, KRS-One, OutKast, Jay-Z y A Tribe Called Quest, entre otros.

Nacido el 14 de enero de 1938 en Gert Town, un barrio humilde de clase trabajadora, Allen heredó su amor por la música de sus padres Clarence Toussaint y Naomi Neville (ambos nombres utilizados para firmar algunas de sus primeras canciones), y aprendió a tocar el piano de forma autodidacta, influido por Professor Longhair.

En su adolescencia forjó su estilo al integrarse en la escena de clubes nocturnos de Nueva Orleans: se enroló en una banda de rhythm’n’blues en la que también estaba el guitarrista Snooks Eaglin, sustituyó a Huey “Piano” Smith en un concierto con la banda de Earl King, y tocó partes de piano en una sesión de Fats Domino que la estrella de Imperial Records no pudo hacer. En 1958 grabó su primer álbum bajo el nombre de Tousan para RCA, The Wild Sound Of New Orleans By Tousan, una colección de instrumentales que incluía Java y el boogie Whirlaway.

Portada del primer álbum de Allen Toussaint de 1958, cuando firmaba como Tousan

Durante los sesenta trabajó como productor, compositor, arreglista y músico de sesión en Minit Records (colaborando profusamente con Cosimo Matassa en su Cosimo Recording Studio) y otros sellos como Instant, y muchas de sus composiciones alcanzaron el éxito en la voz de grandes artistas locales: Mother-In-Law y A Certain Girl (Ernie K-Doe, 1961) –esta última, después cara B del single de debut de The Yardbirds en 1964-, I Like It Like That (Chris Kenner, 1961), It’s Raining (Irma Thomas, 1962), Fortune Teller (Benny Spellman, 1962) –posteriormente adaptada por The Who y The Rolling Stones- y Working In The Coal Mine (Lee Dorsey, 1966), entre otras.

Aunque en 1963 su carrera sufrió un parón para cumplir el servicio militar, su fama no decreció. Así, en 1964, el trompetista Al Hirt versionó su instrumental Java y lo llevó al número 1. Y en 1965, su tema Whipped Cream no solo se convirtió en el título de un álbum de Herb Alpert’s Tijuana Brass, sino que también se usó como sintonía del concurso televisivo The Dating Game.

En la década de los setenta empezó a despuntar su faceta como cantante, especialmente con los álbumes Toussaint (1970, publicado después como From A Whisper To A Scream), Life, Love And Faith (1972), Southern Nights (1975) y Motion (1978) luciendo su voz melosa junto a su maestría con el piano. A pesar de su calidad, estos discos obtuvieron poca repercusión. Sin embargo, varias de sus canciones se convirtieron en hits cuando las adaptaron estrellas del pop y otros géneros como Glen Campbell (Southern Nights, en 1977) y Boz Scaggs (What Do You Want The Girl To Do? en 1976).

En los setenta también se produjo el apogeo del funk y Toussaint se encontraba en el centro del huracán, formando equipo con The Meters (además de contar con ellos en grabaciones de otros artistas como banda base, fue el productor de varios de sus álbumes) para establecer el género en Nueva Orleans. Con su socio Marshall Sehorn fundó los estudios Sea-Saint en 1972, que serían conocidos en todo el mundo en 1975 cuando Paul McCartney  y los Wings registraron allí Venus And Mars.

El grupo LaBelle, en una imagen de los setenta, saltó a la fama con una producción de Allen Toussaint

En 1973 el Yes We Can grabado originalmente por Lee Dorsey se transformó en Yes We Can Can, un clásico del funk en la versión de The Pointer Sisters. Ese mismo año, produjo el álbum de Dr. John In The Right Place (con hits como Right Place Wrong Time y Such A Night), y en 1974 el Nightbirds de LaBelle, que incluía el celebérrimo Lady Marmalade, epítome del funk sensual.

Pese a todo, durante los ochenta siguió ajeno al estrellato pop, aunque se había convertido en una leyenda entre los músicos y los buenos aficionados. El realizador Stevenson J. Palfi lo reunió junto a otros dos míticos pianistas, Isidore “Tuts” Washington y Professor Longhair, en un legendario documental aparecido en 1982, Piano Players Rarely Ever Play Together, que pretendía mostrar a tres generaciones de artistas de Nueva Orleans.

En la década de los noventa Toussaint siguió activo. En 1994, por ejemplo, formó Crescent City Gold, un dream team neorleano junto a sus amigos Earl Palmer, Alvin Red Tyler, Lee Allen, Mac Rebennack y Edward Frank, y grabó The Ultimate Session. Dos años después, fundó el sello NYNO Records, produciendo los álbumes de James Andrews, The New Birth Brass Band y Lil’ Buck Sinegal, entre otros.

En agosto de 2005, su vida dio un giro cuando el Katrina asoló Nueva Orleans. Primero fue evacuado a Baton Rouge, y después se trasladó a Nueva York. Inesperadamente, su carrera se relanzó: desde allí se convirtió en una especie de embajador de su ciudad y su herencia musical, tocando habitualmente en el Joe’s Pub. Pocos meses después de la tragedia, se unió a Elvis Costello para grabar el álbum The River In Reverse (2006), producido por Joe Henry.

Portada de "The Bright Mississippi", el primer álbum en solitario de Toussaint post-Katrina

En 2009 repetiría con Henry en The Bright Mississippi, una incursión en terrenos más jazzísticos con adaptaciones de Sidney Bechet, Django Reinhardt, Duke Ellington, Thelonious Monk y Jelly Roll Morton, entre otros.

Con motivo de su 75 aniversario, en 2013 se grabó el concierto A Tribute To Toussaint, con la participación de Irma Thomas, Cyril Neville, Dr. John, Troy “Trombone Shorty” Andrews, Deacon John, Elvis Costello, Joe Henry y el propio Allen. Ese mismo año Barack Obama le concedió la Medalla Nacional de las Artes y también publicó Songbook, grabado en directo en dos conciertos en 2009 en el Joe’s Pub de Nueva York.

Y llegamos a la fatídica fecha del 10 de noviembre, cuando Toussaint murió en Madrid de un ataque cardíaco pocas horas después de dar su último concierto en el Teatro Lara. Naturalmente, días después, el 20 de noviembre, cuando su cuerpo ya había sido trasladado a Nueva Orleans, se celebró un funeral por todo lo alto. La ceremonia, que contó con parlamentos y actuaciones de Elvis Costello, Cyril Neville, Irma Thomas, Dr. John, John Boutté, la Preservation Hall Jazz Band y Deacon John, entre otros, terminó, como era de esperar, con una improvisada second line. Aquí podemos ver un resumen del funeral y, a continuación, la second line por las calles de Nueva Orleans, con la Preservation Hall Jazz Band, Cyril Neville llevando el féretro, Trombone Shorty tocando y Mitch Landrieu, el alcalde de Nueva Orleans, bailando.

Entre los múltiples homenajes organizados en distintas ciudades norteamericanas, también hay que destacar el que se celebrará el próximo 8 de diciembre en Nueva Orleans, que originalmente debía conmemorar el 30º aniversario de la creación de la ONG New Orleans Artists Against Hunger And Homelessness (NOAAHH) fundada por Toussaint y Aaron Neville en 1983, y que ahora se ha convertido en un tributo al artista encabezado por Paul Simon.

A pesar de la gran pérdida que supone, los seguidores de Allen Toussaint podemos aliviar un poco nuestro dolor, ya que en 2016 aparecerá un nuevo disco que acababa de registrar con el productor Joe Henry para el sello Nonesuch. La grabación tuvo lugar en dos sesiones: la primera, solo con su piano en el estudio de su casa de Nueva Orleans en 2013; y la segunda, con una banda con varios solistas invitados, en Los Ángeles en octubre de 2015. Entre ellos, el batería Jay Bellerose, el bajista David Piltch, el guitarrista Bill Frisell, el saxo tenor Charles Lloyd, el multiinstrumentista Greg Leisz, la cantante Rhiannon Giddens y el mítico compositor, arreglista y pianista Van Dyke Parks.

Un último apunte: Aaron Walker, director de Bury The Hatchet (2010), estaba trabajando en un documental sobre él. Allen Toussaint: The Palfi Tapes, utilizando como base material nunca visto rodado en los ochenta y en los noventa por el realizador Stevenson J. Palfi, explora la inspiración y el proceso creativo del desaparecido artista. Actualmente, se encuentra en proceso de posproducción.

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Ciudad Criolla tiene como objetivo constituirse como un punto de referencia para todos los aficionados a la roots music elaborada en Estados Unidos; una roots music cuyo principal rasgo es, precisamente, su impureza construida sobre una mezcla de influencias.

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