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Leon Russell y su alter ego country

Glosar su importancia en pocas líneas es casi imposible. Cantante, compositor, pianista, guitarrista y productor, esta leyenda del rock, el blues y el country, con más de cincuenta años de carrera, trascendía cualquier etiqueta. Coincidiendo con el día de su muerte, el 13 de noviembre de 2016, lo recordamos con uno de sus discos como Hank Wilson.

Leon Russell (1942-2016) influyó a toda una generación, desde Elton John hasta Billy Joel; colaboró con Jerry Lee Lewis, The Beach Boys, The Rolling Stones, Bob Dylan, Frank Sinatra, Ike & Tina Turner, Willie Nelson, The Byrds y muchos más; fue músico de sesión en las grabaciones del mítico Phil Spector, y compuso This Masquerade, canción con la que George Benson obtuvo un Grammy, y A Song For You, versionada por más de doscientos artistas, desde Ray Charles hasta Amy Winehouse. Y eso son solo algunos de sus logros.

Como una más de las facetas de su compleja personalidad artística, a principios de los años setenta Russell creó a Hank Wilson, un alter ego country, y como tal grabó dos álbumes: Hank Wilson’s Back Vol. I (1973) y Hank Wilson Vol. II (1982). Con Legend In My Time. Hank Wilson Vol. III (1998) revivió al personaje.

El álbum era una colección de algunas de las mejores canciones del country, clásicos versionados mil y una veces. “Las he escogido porque, en cierta forma, se han convertido en parte de la historia”, aseguró Russell.

Y no se equivocaba: con su voz cazallosa, acompañado de grandes músicos (Harry Stinson, Marty Stuart, Mickey Raphael) y con eficaces arreglos, consiguió llevar estas canciones a su terreno, sin quitarles su condición de himnos.

El repertorio –temas popularizados por Merle Travis, Willie Nelson, Buck Owens, Patsy Cline, George Jones, Merle Haggard y Don Gibson- era, sin duda, el mejor que podía encontrarse: Sixteen Tons (llena de swing, pero con apuntes bluegrass), Daddy Sang Bass (con las voces de The Oak Ridge Boys), Mama Don’t Let Your Babies Grow Up To Be Cowboys (a ritmo de vals acelerado) y Okie From Muskogee y He Stopped Loving Her Today (ambas con Willie Nelson).

Además, baladas bellísimas como Sweet Dreams, Funny How Time Slips Away, Crazy, Night Life (con acento en el blues) y He’ll Have To Go.

Como sorpresa, contenía un corte de audio liner notes, donde Leon hablaba sobre las canciones y los músicos que lo acompañaban. Russell dedicó este disco al mítico productor Owen Bradley. Sin duda, no podía ser un mejor homenaje.

En 2001 recuperó a Hank Wilson en un cuarto y último volumen, Rhythm & Bluegrass. Hank Wilson Vol. 4, esta vez orientado al sonido bluegrass y grabado junto con la banda New Grass Revival durante los años ochenta.

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